El molar del neandertal

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¿Por qué resultan los neandertales tan fascinantes? Seguramente ha sido la especie que alcanzó un mayor desarrollo cognoscitivo (después de la nuestra). Por otro lado, ya está bastante claro que los neandertales no son nuestros antecesores (aun queda algún escéptico), sino más bien nuestros “tíos”.También está claro que poseían un lenguaje y que tuvieron un notable éxito ecológico, siendo capaces de expandirse en las duras condiciones europeas en el periodo glaciar. Seres sociales, inteligentes, adaptables y tal vez muy diferentes de nosotros.

 

Aunque los fósiles de neandertales son abundantes y han sido bien estudiados, todavía hay muchas cosas que desconocemos sobre ellos. Algunos paleontólogos han encontrado una manera de obtener más información sobre estos fósiles, consistente en cortar un diente por la mitad, someterlo a tomografía micro-computerizada de alta resolución (mCT) y observar los pequeños detalles de la estructura interior. Visto por dentro, un diente revela anillos de crecimiento semejantes a los de un tronco de árbol, con la diferencia de que en este caso los anillos se deben a los sucesivos depósitos de esmalte. Análogamente, estas estructuras nos revelan detalles sobre el desarrollo del individuo a quien perteneció. Sólo existe un problema, digamos, un pequeño problema: hay que convencer al director de un museo para que nos deje partir en dos un preciado fósil de neandertal.

 

Al final, Tanya Smith, del Instituto Max-Plank de Leizpig, y sus colaboradores han conseguido que les dejen rajar un diente de Neandertal (supongo que habrán tenido que enviar algún jamón al “curator”) y el resultado de esta investigación nos lo cuentan en la revista PNAS (vol 104, 20220-20225). El diente perteneció a un niño de aproximadamente 8 años que habitó la cueva de Scladina (Bélgica) hace más de 80.000 años.

 

Los autores concluyen en su estudio que los neandertales posiblemente se desarrollaban más rápido que los humanos modernos. Esto contradice un trabajo anterior realizado por Cristopher Dean del University College de Londres. Así que tendrán que seguir rajando dientes fósiles para salir de dudas.

 

De acuerdo con estos resultados, es posible que dado su rápido crecimiento, los neandertales no pasaran por la adolescencia. Alguna ventaja habían de tener.

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Archivado bajo Evolución, Neandertal

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