Azar 0, Necesidad 1

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No es raro (incluso hoy día) leer publicaciones donde se proclama la caída inminente de la Teoría Darwinista de la Evolución y el advenimiento de (en la jerga pedante de Kuhn) otro paradigma. Ojo, no me estoy refiriendo al hecho de la Evolución en sí, sino al mecanismo de evolución mediante variación y selección natural. La Evolución, como tal, es un hecho incontrovertible apoyado por una montaña de pruebas, por lo que no hace falta extenderse en esto. La controversia sobre el creacionismo es un tipo de debate diferente en el que no estoy dispuesto a entrar en este post.

La mayoría de los biólogos admite hoy día que tanto el azar como la selección natural contribuyen al proceso. En cuanto a la primera, existen abundantes pruebas de que opera de forma continua y de que es un factor esencial en la evolución. Lo que no es nada fácil es saber en qué grado opera este mecanismo ¿Realmente todos los caracteres que apreciamos en los seres vivos están optimizados por la selección natural? Esta pregunta originó una división entre los estudiosos que tuvo su apogeo hacia el final de los años setenta. Por un lado, algunos investigadores se mantuvieron fieles a la premisa ‘seleccionista’ de que básicamente todos los caracteres están ‘optimizados’ por la selección natural. La otra escuela, denominada, ‘neutralista’, mantenía por el contrario que la mayoría de las mutaciones no afectan ni positiva ni negativamente a la supervivencia de los individuos; son por tanto mutaciones ‘neutrales’. Los neutralistas no niegan que la selección natural exista, solamente afirman que la acción de ésta tiene límites y que existe un margen considerable para la variación genética. En particular, los ‘neutralistas’ señalan que la ‘selección positiva’ de un gen debido a las características favorables que confiere a los individuos portadores, es un suceso raro. Hay que señalar que esta diferencia es en el fondo una cuestión ‘de matiz’ y no cuestiona básicamente las ideas de Darwin.

El cambio evolutivo en las poblaciones puede explicarse, además de por selección natural, por el fenómeno conocido como deriva genética (genetic drift). En poblaciones reales, la frecuencia de los diferentes alelos puede variar de forma aleatoria. Estas variaciones al azar pueden provocar que alelos nuevos reemplacen a los antiguos. La deriva genética no puede explicar el cambio adaptativo, pero aun así, puede tener importantes consecuencias e influir en el curso de cambios que sí son adaptativos ¿Cuál es entonces, la causa de la divergencia de las poblaciones, azar o necesidad?

Naturalmente, no debería plantearse como una cuestión de blanco/negro (¡abajo las dicotomías¡) Es perfectamente posible que ambos factores operen. También es esperable que su importancia relativa varíe en diferentes casos. Así que, lo único verdaderamente útil es tratar de recoger evidencia experimental al respecto. Y eso es lo que han hecho Brian Langerhans y sus colegas de la Washington University en St. Louis, Missouri, USA, y nos lo cuentan una publicación reciente (1).

Estos investigadores han tomado como modelo un pez de agua dulce de la región caribeña, denominado pez mosquito (Gambusia hubbsi). Esta especie, considerada invasora, habita en los llamados “blue holes”; pequeñas charcas que se forman en regiones kársticas. Estas charcas pueden albergar o no a la especie
Gobiomorus dormitor, que es un depredador del pez mosquito. Por tanto, éste puede vivir en hábitats que varían en un factor crucial: la presencia o no de depredadores, siendo muy similares en casi cualquier otro factor. Dado que Gambusia es un género invasor, ha ido ganando terreno en los últimos miles de años y sus poblaciones se han ido diferenciando por el camino. Así que, la pregunta que se han hecho estos investigadores es si la evolución del pez-mosquito está muy condicionada –o no- por la presencia de predadores en su hábitat. Los “blue holes” presentan una especie de experimento evolutivo natural con sus correspondientes controles.

Para contestarla, los científicos recolectaron datos de un buen número de charcas y estudiaron la forma, el comportamiento y la filogenia de estas poblaciones. Sus resultados indican de forma concluyente que el factor esencial que condiciona la evolución de esta especie es la presencia de depredadores. En charcas con fuerte presión de los depredadores, los peces mosquito desarrollaron una morfología que favorecía una alta velocidad de escape. Los datos moleculares indicaron que esta respuesta evolutiva se había producido varias veces y que el mejor “predictor” de la morfología de los peces de una charca concreta era la presencia de depredadores, y no el aspecto de la población más cercanamente emparentada. Lo más interesante, es que los peces de una forma determinada preferían aparearse con individuos de forma similar; en otras palabras, los caracteres en los que se producía la divergencia entre charcas distintas también eran empleados por los propios peces como criterios de apareamiento. Estos datos nos muestran una relación directa entre selección natural, selección sexual y especiación.

Muy interesante. Sin embargo, esto no quiere decir que la selección natural sea siempre el factor clave en la especiación, ni que la deriva genética no sea importante. Habrá que seguir currando, aunque en este caso podemos decir: azar 0, necesidad 1.

 

(1) R. Brian Langerhans, Matthew E. Gifford and Everton O. Joseph (2007)

“Ecological speciation in Gambusia fishes” Evolution 61, 2056.

 

 

Debo dar las gracias al profesor Jesús Murillo (Universidad Pública de Navarra) por sugerirme este interesante artículo

2 comentarios

Archivado bajo Evolución

2 Respuestas a “Azar 0, Necesidad 1

  1. Muy bueno el artículo. Lo enlazo en mi blog.
    Saludos

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