Archivo mensual: abril 2009

rabietas infantiles y presión social

kl-macaque-mother-and-child

A cualquiera que haya tenido hijos le habrá pasado más de una vez.  Estamos en un restaurante, en un avión o en cualquier otro lugar público y, de pronto, el “angelito” o “angelita” se coge una rabieta de mil demonios por cualquier tontería. En seguida empiezan las miradas de reproche de los que están alrededor. Si los llantos se prolongan, las miradas se tornan cada vez más feroces, hasta que la presión social resulta insoportable para el sufrido progenitor. En esas circunstancias, las probabilidades de que los padres cedan al  deseo de la criatura son altas y proporcionales al número de personas que se encuentren alrededor. En cambio, en casa las cosas son diferentes. Aquí nadie puede oírte. Grita cuanto quieras, condenado.

Lo curioso es que este tipo de problemas no son exclusivos de nuestra especie. A las madres macacas les ocurre exactamente igual, y ellas también suelen acabar “derrotadas” por las rabietas en lugares públicos, de acuerdo con un interesante artículo aparecido el mes pasado en los Proceedings of the Royal Society B.

Entre una hembra de macaco y su cría, el motivo de discordia suele ser el acceso a un recurso escaso: la leche materna. Si el pequeño quiere ser amamantado y la madre no le deja, la bronca está garantizada. Por desgracia para la madre, los pequeños tienen un aullido agudo francamente molesto para cualquiera que se encuentre cerca. No es extraño que tanto la infortunada madre como el pequeño tengan una probabilidad de ser atacados por otros individuos 30 veces mayor durante una bronca que en momentos de calma.

Semple y sus colaboradores estudiaron durante largo tiempo a una colonia de macacos en la Isla de Cayo Santiago (Puerto Rico). Observaron que cuando la “bronca” se producía en ausencia de otros animales, la madre cedía a las pretensiones de la cría en un 39% de los casos. Esta frecuencia subía al 54% en presencia de otros individuos; pero si además se trataba de individuos de alto rango que no fueran parientes de la madre (lo que implica una mayor probabilidad de que reaccionen agresivamente a los chillidos), la probabilidad llegaba al 82%.

La mayoría de los primates vivimos en sociedad y es difícil sustraerse a su influjo.

Semple et al (2009)

16 comentarios

Archivado bajo Animales, Biología, Macaco, Psicología, Psicología Evolucionista

Todo lo que necesita saber sobre la gripe porcina

cerdo

¿Es una enfermedad nueva?

Sí y no. La gripe porcina es conocida desde hace bastante tiempo pero hasta ahora se transmitía sólo de cerdos a humanos, y raramente. Lo que es nuevo es que se transmita entre humanos.

¿Va a llegar hasta donde yo vivo?

Es muy improbable que no llegue.

¿Debo preocuparme?

Razonablemente. En esta primera fase todavía hay poca información, así que nadie sabe la severidad de los síntomas ni lo rápido que se extiende. El que haya habido bastante muertos en México indica que la cosa no es de broma, pero es posible que el virus se atenúe a medida que se replica en humanos. Una de las grandes incógnitas es si la cepa que ha provocado las muertes en México es la misma que está causando un cuadro no demasaido grave en otros países.

Entonces ¿dejo de pagar mi hipoteca?

Yo no lo haría.

¿Pueden las autoridades contener la epidemia con algunas medidas?

Radicalmente no. El virus ya está suelto y claramente es capaz de transmitirse entre humanos; esto no quiere decir que sea irrelvante lo que hagamos (ya sabe…lavarse las manos, usar mascarilla, ir al médico si tiene síntomas). Si se libra en las primeras oleadas, dentro de unos meses probablemente haya una vacuna.

¿Pero no pueden detectar en los aeropuertos a los pasajeros con fiebre?

Sí, pero antes de desarrollar fiebre los afectados ya pueden contagiar a otras personas y, naturalmente, la mayoría de los pasajeros febriles no tiene gripe porcina.

¿Es peligroso comer cerdo?

No y en cierto modo es una especie de “venganza”; puede que se quede más tranquilo.

¿Se puede viajar a otros países?

Ahora mismo no está recomendado viajar a México (pero hay unas ofertas estupendas de vacaciones en Cancún).

¿Esto significa que el miedo a la gripe aviar era infundado?

No tiene nada que ver. Es perfectamente posible que haya una epidemia de gripe aviar en algún momento. La gripe porcina ni aumenta ni disminuye esta posibilidad.

¿Va a ser el fin del mundo?

Seguramente no se morirá de gripe porcina, pero con los medios de comunicación machacando en todo momento, es muy posible que se muera de miedo.

13 comentarios

Archivado bajo Gripe porcina, Salud

Padre Caníbal

apogon

Los machos del pez cardenal japonés suelen ocuparse de sus crías y nadan con un enjambre de éstas en su boca. De esta forma, los alevines están a salvo hasta que adquieren el tamaño suficiente para valerse por sí mismos.

Todo va bien a menos que el macho encuentre una hembra más atractiva que la madre de sus hijos. En ese caso,  devora inmediantamente a su descendencia (cual Saturno en la mitología griega) e intenta aparearse con la nueva hembra.

filial_cannibalism

5 comentarios

Archivado bajo Uncategorized

La cuestión turca

turquia_istambul_igrexa_santa_sofia_532dc640

Si hay un país por el que sienta interés, ese es Turquía. Y no sólo por los maravillosos recuerdos que guardo de visitarlo, sino porque genuinamente pienso que lo que se está cociendo ahí puede tener una gran influencia en muchos sitios. Para empezar, Turquía no es un país cualquiera; se trata del país musulmán más  laicista del planeta, desde que el general Ataturk creara una Administración inspirada en criterios modernos, aunque este proceso de secularización no ha estado exento de tensión.

En la actualidad, el  Estado turco invierte una considerabla cantidad de dinero en I+D, con el objetivo de alcanzar los niveles del resto de Europa hacia 2013.  Bilim ve Teknik (Ciencia y Tecnología) es una de las revistas más populares. Paradójicamente, en los últimos años Turquía está siendo el centro de un activo movimiento creacionista, liderado por el famoso Harun Yahya, del que ya se ha hablado en este blog. El último incidente ocurrió a princios de este año, cuando Bilim ve Teknik retiró en el último minuto un artículo dedicado al 200 aniversario del nacimiento de Darwin. Su directora, Çigdem Atakuman dice haber recibido presiones para retirarlo por parte de la Agencia Estatal de Ciencia (que también financia la revista), aduciendo que el tema era “inapropiado”. El asunto ha estado coleando por los periódicos turcos con bastante vehemencia. La mayoría de los científicos habla de censura.

Sin embargo, el mero hecho de que exista una polémica puede considerarse como un signo de modernidad. Después de todo, los debates públicos constituyen un elemento esencial de la sociedad moderna. En ningún otro país musulmán existe un debate parecido. Desde luego, no en Irán o en Arabia Saudí.

Si nos fijamos en la “escala evolutiva” (el porcentaje de habitantes de un país que afirma creer en la Evolución) de la imagen adjunta, vemos que Turquía está mucho más abajo que el resto de Europa -justo detrás de USA, pero muy por encima de los demás países musulmanes.

belief-in-evolution_2

A nadie se le escapa que esta polémica va mucho más allá que una mera opinión sobre  una teoría científica, y que es parte de un problema más amplio entre dos visiones del mundo difícilmente compatibles. En una de ellas, la religión es entendida como un fenómeno privado y la idea de que un grupo religioso pueda imponer sus creencias y preceptos al resto de la sociedad es sencillamente inaceptable. En la otra…ya saben lo que significa la otra.

Naturalmente, el debate entre moderninad y tradición siempre es agitado y, honestamente, creo que es los turcos a los que corresponde decidir qué tradiciones desean conservar y cuáles no. Esperemos que elijan juiciosamente.

“Creationists Belifs Persist in Europe”. Science (2009) 323:1159.

7 comentarios

Archivado bajo Creacionismo, Evolución, Libertad de expresión

Bio-humor

00671-funny-cartoons-noahs-ark

6 comentarios

Archivado bajo Humor

La rebelión de los objetos

dormitorio

“Son las siete de la mañana. Es horra de levantarrse. Tienes que ir a trabajarr…”

Le tiro la almohada al despertador, pero sigue hablando desde el suelo, con su desagradable voz metálica y su acento alemán.

“¿Acaso carreces por completo de prrincipios morales?”

Acabo dándome por vencido y me dispongo a ducharme.

“Buenos Días, mi señor; No hay nada como el agua caliente para empezar el día”

En cambio, la ducha tiene la buena costumbre de hacerme la pelota. Le pido 10 minutos de sauna, seguidas de agua fría y masaje.

Evito cuidadosamente a la báscula porque sé que me va a echar otra bronca.

Cuando entro en la cocina me recibe una algarabía de sonidos. La cafetera está echando humo en anticipación y el tostador no puede parar de dar chispazos de emoción.

“¡Café calentito!” “¡Tostadas!”

Las dos sillas comienzas su habitual pelea para ver en cuál de las dos me siento.

“¡Me toca a mi!” “¡No, a mí!”

“Creí que ya habíamos zanjado esta cuestión: los días pares a la derecha ¿qué día es hoy?”

“¡Ventiuno!” “¡Ventidós!”

El reloj de la pared indica que estamos a 22 de abril, pero ¡horror! ya son las nueve menos cuarto. Un segundo después aparece la hora correcta -siete y media- junto con otro mensaje: Ja ja ja.

Cuando acabo el desayuno, la nevera me informa que los contramuslos de pollo llevan 3 días y deberían ser cocinados con carácter urgente. Al mismo tiempo, la lavadora y la secadora han empezado un dúo “Colada, colada, no la dejes para mañana… no la dejes para mañana”.

Algunas veces pienso que las cosas  han ido demasiado lejos, pero qué puedo hacer. Les he cogido cariño a mis electrodomésticos.

Material awarenes in everday life. J.Pierce (2009).

7 comentarios

Archivado bajo Filosofía, Medio Ambiente

Nuevas lenguas descubiertas en China

phula

¿Es posible que en el mundo de internet y la globalización queden nuevas lenguas por descubrir? Con algunos matices, la respuesta es que sí, quedan bastantes. Naturalmente, las lenguas no son nuevas para sus hablantes. Por otra parte, la diferencia entre lenguaje y dialecto ha generado miles de polémicas (casi tantas como la diferencia entre hecho, poco hecho y crudo). La política no es ajena a este asunto; algunas veces interesa resaltar las diferencias (¡es una lengua!) y otras las similitudes (¡es un dialecto!). Los lingüistas tampoco tienen criterios claros para diferenciar unas y otros, así que supongo que las polémicas seguirán durante bastante tiempo.

El caso es que el lingüista Jamin Pelkey ha identificado 24 lenguajes en la provincia china de Yunnan, pertenecientes a la minoría étnica Phula; 18 de ellas no habían sido descritas previamente en la literatura científica.

Los Phula constituyen una minoría étnica que habita en regiones montañosas en la frontera entre China y Vietnam. Algunas de estas lenguas están en serio peligro de desaparición ya que su número de hablantes es de tan sólo unos pocos miles o menos. Los 500 hablantes de Alo Phola no pueden entender a sus vecinos, distantes sólo 8 km, a pesar de que hablan una lengua “hermana”.

Resulta difícil comprender cómo un país como China, con una Administración centralizada desde hace miles de años, tenga tantas lenguas sin catalogar. Probablemente la geografía y la política han conspirado para que esto suceda. Los Phula viven en regiones remotas y de acceso muy difícil; hasta hace algunas décadas no existían carreteras. Además, todas las lenguas Phula están oficialmente encuadradas en la minoría Yi, a pesar de que existe considerable variedad entre ellas.

A principios de los 90, China decidió congelar el número de minorías étnicas (denominadas minzu) en 56: la mayoría Han y otras 55. Durante algunos años estuvo prohibido decir que en China había más de 56 lenguas. Sin embargo, en los últimos años las autoridades chinas parecen haber descubierto este tesoro de diversidad cultural y las normas se han vuelto algo más relajadas. Curiosamente, los hablantes de las 20 0 25 lenguas del minzu tibetano niengan enfáticamente que sus lenguas sean otra cosas que..tibetano.

Pierce ha empleado los métodos de matriz de distancia, similares a los que emplean los biólogos evolutivos para determinar la distancia fiolgénetica entre especies. De este modo ha podido determinar que las lenguas Azha y Pholo no tienen un “ancestro común reciente” con el resto de las lenguas Phula.

Los expertos creen que existen otras muchas lenguas sin estudiar en China, Myanmar, el Amazonas y otras regiones del mundo. Al mismo tiempo, cada año desaparece muchos lenguajes. Se ha predicho que aproximadamente la mitad de los 7.000  existentes habrán desaparecido a finales de este siglo.

Lástima. La diversidad es un tesoro.

29 comentarios

Archivado bajo Lenguaje