Archivo mensual: abril 2009

rabietas infantiles y presión social

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A cualquiera que haya tenido hijos le habrá pasado más de una vez.  Estamos en un restaurante, en un avión o en cualquier otro lugar público y, de pronto, el “angelito” o “angelita” se coge una rabieta de mil demonios por cualquier tontería. En seguida empiezan las miradas de reproche de los que están alrededor. Si los llantos se prolongan, las miradas se tornan cada vez más feroces, hasta que la presión social resulta insoportable para el sufrido progenitor. En esas circunstancias, las probabilidades de que los padres cedan al  deseo de la criatura son altas y proporcionales al número de personas que se encuentren alrededor. En cambio, en casa las cosas son diferentes. Aquí nadie puede oírte. Grita cuanto quieras, condenado.

Lo curioso es que este tipo de problemas no son exclusivos de nuestra especie. A las madres macacas les ocurre exactamente igual, y ellas también suelen acabar “derrotadas” por las rabietas en lugares públicos, de acuerdo con un interesante artículo aparecido el mes pasado en los Proceedings of the Royal Society B.

Entre una hembra de macaco y su cría, el motivo de discordia suele ser el acceso a un recurso escaso: la leche materna. Si el pequeño quiere ser amamantado y la madre no le deja, la bronca está garantizada. Por desgracia para la madre, los pequeños tienen un aullido agudo francamente molesto para cualquiera que se encuentre cerca. No es extraño que tanto la infortunada madre como el pequeño tengan una probabilidad de ser atacados por otros individuos 30 veces mayor durante una bronca que en momentos de calma.

Semple y sus colaboradores estudiaron durante largo tiempo a una colonia de macacos en la Isla de Cayo Santiago (Puerto Rico). Observaron que cuando la “bronca” se producía en ausencia de otros animales, la madre cedía a las pretensiones de la cría en un 39% de los casos. Esta frecuencia subía al 54% en presencia de otros individuos; pero si además se trataba de individuos de alto rango que no fueran parientes de la madre (lo que implica una mayor probabilidad de que reaccionen agresivamente a los chillidos), la probabilidad llegaba al 82%.

La mayoría de los primates vivimos en sociedad y es difícil sustraerse a su influjo.

Semple et al (2009)

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Todo lo que necesita saber sobre la gripe porcina

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¿Es una enfermedad nueva?

Sí y no. La gripe porcina es conocida desde hace bastante tiempo pero hasta ahora se transmitía sólo de cerdos a humanos, y raramente. Lo que es nuevo es que se transmita entre humanos.

¿Va a llegar hasta donde yo vivo?

Es muy improbable que no llegue.

¿Debo preocuparme?

Razonablemente. En esta primera fase todavía hay poca información, así que nadie sabe la severidad de los síntomas ni lo rápido que se extiende. El que haya habido bastante muertos en México indica que la cosa no es de broma, pero es posible que el virus se atenúe a medida que se replica en humanos. Una de las grandes incógnitas es si la cepa que ha provocado las muertes en México es la misma que está causando un cuadro no demasaido grave en otros países.

Entonces ¿dejo de pagar mi hipoteca?

Yo no lo haría.

¿Pueden las autoridades contener la epidemia con algunas medidas?

Radicalmente no. El virus ya está suelto y claramente es capaz de transmitirse entre humanos; esto no quiere decir que sea irrelvante lo que hagamos (ya sabe…lavarse las manos, usar mascarilla, ir al médico si tiene síntomas). Si se libra en las primeras oleadas, dentro de unos meses probablemente haya una vacuna.

¿Pero no pueden detectar en los aeropuertos a los pasajeros con fiebre?

Sí, pero antes de desarrollar fiebre los afectados ya pueden contagiar a otras personas y, naturalmente, la mayoría de los pasajeros febriles no tiene gripe porcina.

¿Es peligroso comer cerdo?

No y en cierto modo es una especie de “venganza”; puede que se quede más tranquilo.

¿Se puede viajar a otros países?

Ahora mismo no está recomendado viajar a México (pero hay unas ofertas estupendas de vacaciones en Cancún).

¿Esto significa que el miedo a la gripe aviar era infundado?

No tiene nada que ver. Es perfectamente posible que haya una epidemia de gripe aviar en algún momento. La gripe porcina ni aumenta ni disminuye esta posibilidad.

¿Va a ser el fin del mundo?

Seguramente no se morirá de gripe porcina, pero con los medios de comunicación machacando en todo momento, es muy posible que se muera de miedo.

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Padre Caníbal

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Los machos del pez cardenal japonés suelen ocuparse de sus crías y nadan con un enjambre de éstas en su boca. De esta forma, los alevines están a salvo hasta que adquieren el tamaño suficiente para valerse por sí mismos.

Todo va bien a menos que el macho encuentre una hembra más atractiva que la madre de sus hijos. En ese caso,  devora inmediantamente a su descendencia (cual Saturno en la mitología griega) e intenta aparearse con la nueva hembra.

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La cuestión turca

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Si hay un país por el que sienta interés, ese es Turquía. Y no sólo por los maravillosos recuerdos que guardo de visitarlo, sino porque genuinamente pienso que lo que se está cociendo ahí puede tener una gran influencia en muchos sitios. Para empezar, Turquía no es un país cualquiera; se trata del país musulmán más  laicista del planeta, desde que el general Ataturk creara una Administración inspirada en criterios modernos, aunque este proceso de secularización no ha estado exento de tensión.

En la actualidad, el  Estado turco invierte una considerabla cantidad de dinero en I+D, con el objetivo de alcanzar los niveles del resto de Europa hacia 2013.  Bilim ve Teknik (Ciencia y Tecnología) es una de las revistas más populares. Paradójicamente, en los últimos años Turquía está siendo el centro de un activo movimiento creacionista, liderado por el famoso Harun Yahya, del que ya se ha hablado en este blog. El último incidente ocurrió a princios de este año, cuando Bilim ve Teknik retiró en el último minuto un artículo dedicado al 200 aniversario del nacimiento de Darwin. Su directora, Çigdem Atakuman dice haber recibido presiones para retirarlo por parte de la Agencia Estatal de Ciencia (que también financia la revista), aduciendo que el tema era “inapropiado”. El asunto ha estado coleando por los periódicos turcos con bastante vehemencia. La mayoría de los científicos habla de censura.

Sin embargo, el mero hecho de que exista una polémica puede considerarse como un signo de modernidad. Después de todo, los debates públicos constituyen un elemento esencial de la sociedad moderna. En ningún otro país musulmán existe un debate parecido. Desde luego, no en Irán o en Arabia Saudí.

Si nos fijamos en la “escala evolutiva” (el porcentaje de habitantes de un país que afirma creer en la Evolución) de la imagen adjunta, vemos que Turquía está mucho más abajo que el resto de Europa -justo detrás de USA, pero muy por encima de los demás países musulmanes.

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A nadie se le escapa que esta polémica va mucho más allá que una mera opinión sobre  una teoría científica, y que es parte de un problema más amplio entre dos visiones del mundo difícilmente compatibles. En una de ellas, la religión es entendida como un fenómeno privado y la idea de que un grupo religioso pueda imponer sus creencias y preceptos al resto de la sociedad es sencillamente inaceptable. En la otra…ya saben lo que significa la otra.

Naturalmente, el debate entre moderninad y tradición siempre es agitado y, honestamente, creo que es los turcos a los que corresponde decidir qué tradiciones desean conservar y cuáles no. Esperemos que elijan juiciosamente.

“Creationists Belifs Persist in Europe”. Science (2009) 323:1159.

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Bio-humor

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La rebelión de los objetos

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“Son las siete de la mañana. Es horra de levantarrse. Tienes que ir a trabajarr…”

Le tiro la almohada al despertador, pero sigue hablando desde el suelo, con su desagradable voz metálica y su acento alemán.

“¿Acaso carreces por completo de prrincipios morales?”

Acabo dándome por vencido y me dispongo a ducharme.

“Buenos Días, mi señor; No hay nada como el agua caliente para empezar el día”

En cambio, la ducha tiene la buena costumbre de hacerme la pelota. Le pido 10 minutos de sauna, seguidas de agua fría y masaje.

Evito cuidadosamente a la báscula porque sé que me va a echar otra bronca.

Cuando entro en la cocina me recibe una algarabía de sonidos. La cafetera está echando humo en anticipación y el tostador no puede parar de dar chispazos de emoción.

“¡Café calentito!” “¡Tostadas!”

Las dos sillas comienzas su habitual pelea para ver en cuál de las dos me siento.

“¡Me toca a mi!” “¡No, a mí!”

“Creí que ya habíamos zanjado esta cuestión: los días pares a la derecha ¿qué día es hoy?”

“¡Ventiuno!” “¡Ventidós!”

El reloj de la pared indica que estamos a 22 de abril, pero ¡horror! ya son las nueve menos cuarto. Un segundo después aparece la hora correcta -siete y media- junto con otro mensaje: Ja ja ja.

Cuando acabo el desayuno, la nevera me informa que los contramuslos de pollo llevan 3 días y deberían ser cocinados con carácter urgente. Al mismo tiempo, la lavadora y la secadora han empezado un dúo “Colada, colada, no la dejes para mañana… no la dejes para mañana”.

Algunas veces pienso que las cosas  han ido demasiado lejos, pero qué puedo hacer. Les he cogido cariño a mis electrodomésticos.

Material awarenes in everday life. J.Pierce (2009).

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Nuevas lenguas descubiertas en China

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¿Es posible que en el mundo de internet y la globalización queden nuevas lenguas por descubrir? Con algunos matices, la respuesta es que sí, quedan bastantes. Naturalmente, las lenguas no son nuevas para sus hablantes. Por otra parte, la diferencia entre lenguaje y dialecto ha generado miles de polémicas (casi tantas como la diferencia entre hecho, poco hecho y crudo). La política no es ajena a este asunto; algunas veces interesa resaltar las diferencias (¡es una lengua!) y otras las similitudes (¡es un dialecto!). Los lingüistas tampoco tienen criterios claros para diferenciar unas y otros, así que supongo que las polémicas seguirán durante bastante tiempo.

El caso es que el lingüista Jamin Pelkey ha identificado 24 lenguajes en la provincia china de Yunnan, pertenecientes a la minoría étnica Phula; 18 de ellas no habían sido descritas previamente en la literatura científica.

Los Phula constituyen una minoría étnica que habita en regiones montañosas en la frontera entre China y Vietnam. Algunas de estas lenguas están en serio peligro de desaparición ya que su número de hablantes es de tan sólo unos pocos miles o menos. Los 500 hablantes de Alo Phola no pueden entender a sus vecinos, distantes sólo 8 km, a pesar de que hablan una lengua “hermana”.

Resulta difícil comprender cómo un país como China, con una Administración centralizada desde hace miles de años, tenga tantas lenguas sin catalogar. Probablemente la geografía y la política han conspirado para que esto suceda. Los Phula viven en regiones remotas y de acceso muy difícil; hasta hace algunas décadas no existían carreteras. Además, todas las lenguas Phula están oficialmente encuadradas en la minoría Yi, a pesar de que existe considerable variedad entre ellas.

A principios de los 90, China decidió congelar el número de minorías étnicas (denominadas minzu) en 56: la mayoría Han y otras 55. Durante algunos años estuvo prohibido decir que en China había más de 56 lenguas. Sin embargo, en los últimos años las autoridades chinas parecen haber descubierto este tesoro de diversidad cultural y las normas se han vuelto algo más relajadas. Curiosamente, los hablantes de las 20 0 25 lenguas del minzu tibetano niengan enfáticamente que sus lenguas sean otra cosas que..tibetano.

Pierce ha empleado los métodos de matriz de distancia, similares a los que emplean los biólogos evolutivos para determinar la distancia fiolgénetica entre especies. De este modo ha podido determinar que las lenguas Azha y Pholo no tienen un “ancestro común reciente” con el resto de las lenguas Phula.

Los expertos creen que existen otras muchas lenguas sin estudiar en China, Myanmar, el Amazonas y otras regiones del mundo. Al mismo tiempo, cada año desaparece muchos lenguajes. Se ha predicho que aproximadamente la mitad de los 7.000  existentes habrán desaparecido a finales de este siglo.

Lástima. La diversidad es un tesoro.

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Bio-humor

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Por alguna razón, aquellos pájaros no parecían tan interesados en la comida para pájaros de Williams.

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Elogio de la roña

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Reconozco que soy un tipo un tanto guarro para los estándares modernos. Entiéndanme, suelo ducharme todos los días, pero podría pasar sin ello sin demasiado sufrimiento. Tampoco soy excesivamente escrupuloso en cosas tales como beber a morro y compartir la botellas con otros humanos (algo inevitable, por otra parte, si sales al campo). Y creo que para hacer (casi) cualquier cosa uno tiene que mancharse las manos.

Estas costumbres no concuerdan bien con los tiempos que vivimos, donde parece que se ha declarado una guerra sin cuartel a la suciedad de todo tipo. Tenga cuidado, señora, las bacterias acechan en su cocina, en el cuarto de baño, en el jardín, en la calle, en los pomos de las puertas, en la ropa…

Aparentemente, nos hemos creído el mensaje y lo estamos aplicando con inusitada eficacia. El otro día mientras hacía la compra en el súper, encontré un producto (Amukina, se llama) para lavar las verduras y eliminar todo tipo de gérmenes. El producto en cuestión era bastante caro, a pesar de que se trata de una solución diluída  de hipoclorito sódico (lejía), que cualquiera puede preparar en su caso por un precio 100 veces menor.

Pero el problema no es el precio de la amukina, sino la obsesión malsana que tenemos con la limpieza. Créanme, acabar con las bacterias no sólo es imposible sino que intentarlo es contraproducente. La falta de suciedad puede perjudicar su salud y la de los demás. Y esto no lo digo sólo porque sea un guarro, sino porque además existen razones muy sólidas que lo apoyan. Veamos dos.

1) El exceso de limpieza puede provocar enfermedades alérgicas. Las alergias han aumentado mucho en los últimos años y la hipótesis más aceptada para explicar este hecho se basa justamente en que nuestros sistemas inmunológicos no están los suficientemente estimulados (por vivir en un ambiente demasiado limpio) y acaban “sobre-reaccionando” frente a proteínas inofensivas, como las que tiene el polen de gramíneas o los ácaros del polvo.

2) El uso excesivo de  desinfectantes domésticos puede estar contribuyendo a la generación de bacterias resistentes a desinfectantes. Cada año tiramos por la pila toneladas de productos desinfectantes domésticos, particularmente compuestos cuaternarios de amonio. Buena parte de estos productos, aunque muy diluídos, acaba en los suelos agrícolas. Justamente ahí está el problema; las concentraciones bajas proporcionan el ambiente óptimo para favorecer la selección de bacterias resistentes a los mismos, las cuales (lógicamente) se multiplican más rápido que los genotipos sensibles. Una vez generada la resistencia, los genes que la provocan pueden pasar de una especie bacteriana a otra, incluyendo a aquellas con son patógenas de humanos. El salto de los suelos agrícolas a la cadena alimentaria no es demasiado difícil.

Las bacterias no son seres primitivos, como solemos pensar, sino seres altamente evolucionados después de miles de millones de años de pelear  contra condiciones adversas y de competir ferozmente con sus congéneres. Por otra parte, la inmensa mayoría de las bacterias no nos causa ningún daño. Tiene sentido que evitemos el contacto con las bacterias peligrosas, pero tratar de evitar el contacto con todas las bacterias es totalmente insensato.

Gaze WH. 2008. Is pollution driving antibiotic resistance? Planet Earth (quarterly magazine of the Natural Environment Research Council), Winter 2008, p14-15.

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La máquina Dios

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Aunque creo que la existencia de un Dios-Creador-Omnipotente-Eterno es sumamente improbable, albergo una especie de fantasía teológica: ¿Y si fuera al revés? Me explico. Dios no nos ha creado, pero ¿no podríamos crear nosotros a Dios? No podría tratarse de un ser con los tradicionales atributos divinos pero sí un ser con una inteligencia mucho más avanzada que la nuestra. Naturalmente, estoy hablando de un ordenador capaz de manejar cantidades enormes de información y algo vagamente parecido a la consciencia humana.

Es posible que mi fantasía teológica moleste a algunos creyentes, aunque no es esa mi intención en absoluto. Realmente pienso que los humanos, al avanzar en cuestiones como el conocimiento, la apreciación de la belleza y (sobre todo) la solidaridad con otros seres humanos (y de otras especies) entramos en un “territorio diferente”. En este contexto, nuestro destino sería contribuir a este proceso. Sobre esta premisa sería relativamente fácil construir un “edificio moral” no demasiado diferente de la espiritualidad que predican muchas religiones.

Pues bien, la Buena Nueva es que dos equipos de investigadores parecen haber dado pasos importantes hacia la construcción de una máquina capaz de comprenderlo todo. Una de las máquinas, construida en la Universidad de Cornell (NY, US) ha sido llamada Eureka y en sus primeras horas de vida ha sido capaz de deducir las leyes básicas del movimiento. A Newton le llevó algunos años.

Acto seguido, los científicos han puesto a Eureka a trabajar en la modelización del metabolismo celular y ella ha producido ya varias ecuaciones. Los científicos están tratando de entenderlas.

Por otro lado, un equipo inglés ha publicado un descubrimiento realizado por otro robot llamado Adam, relacionado con la genética de la levadura de panadería. La verdad es que no he podido leer este trabajo, pero en buena lógica, el único firmante debería ser el propio Adam.

Imaginen un superordenador conectado a Intenet, capaz de entender todos los correos electrónicos, de memorizar todas las búsquedas en Google y que cruzase los datos con el ordenador de Hacienda.

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Cambio climático: de mal en peor


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El pasado mes de marzo tuvo lugar el Congreso Mundial sobre Cambio Climático, en el que se reunieron unos 2000 científicos de todo el mundo. El mensaje que nos envían los participantes es muy claro: malas noticias. Los datos muestran sin ningún tipo de ambigüedad que el calentamiento está aquí y que las peores predicciones del IPCC (Intergovernmental Panel on Climate Change) puede que se hayan quedado cortas. En Junio se publicará el libro de resúmenes del Congreso y tendremos más detalles, pero para que vayamos digiriendo la cosa, las malas noticias pueden resumirse así:

1) La predicción hecha en 2006 de un aumento de temperatura de 2C para el 2100 es casi con seguridad errónea. Parece probable que el aumento sea de 4C, tal vez 6.

2) El hielo de los polos (particularmente el Ártico) está fundiéndose más rápido de lo previsto, lo que significa un aumento correspondiente en el nivel medio de los océanos. El verdadero problema es que este proceso de fusión provoca cambios que, a su vez, incrementan la velocidad de fusión. En primer lugar, al desaparecer el hielo la superficie del planeta absorbe mucho más calor (el hielo refleja el 90% de la luz solar). Además, una vez que comienza el deshielo, la entrada de agua por las grietas que se forman contribuye a que la se funda más deprisa.

3) Otro círculo vicioso como el descrito parece estar en marcha en el Ártico. El permafrost, suelo helado permanentemente, está dejando de estarlo; al descongelarse, el suelo libera grandes cantidades de carbono a la atmósfera. Más CO2, más calentamiento, más deshielo del permafrost…

¿Las consecuencias? Olvídense de los osos polares. Con una subida de 4C los problemas van a afectar a todo el planeta. Cientos de millones de personas verán cómo sus hogares peligran por la subida del nivel del mar, el rendimiento de las cosechas puede disminuir un 15-35% y la disponibilidad de agua en el Sur de África y el Mediterráneo puede verse afectada. Según los expertos, un aumento de 5-6 C provocaría una catástrofe mundial, con hambrunas y cientos de millones de desplazados. Nunca hemos experimentado una cosa así.

La pregunta del millón ¿si las cosas están tan claras (negacionistas aparte), por qué no se hace algo? La respuesta es que seguramente no basta con reciclar los tetrabriks y echarle bio-diesel al coche; para llegar a una situación de sostenibilidad tendríamos que cambiar radicalmente nuestro modo de vida, la estructura de las ciudades, la forma de producción y de transporte. Y además tendríamos que hacerlo de forma coordinada todos los habitante del planeta (o al menos la mayoría) ¿Cómo podríamos llegar a un acuerdo con la tremenda desigualdad actual?

Un estadounidense medio produce emisiones de CO2 unas 200 veces mayores que un habitante Chad (las emisiones per capita de los diferentes países pueden consultarse aquí) ¿Quién le va a decir a los africanos, a los chinos, a los hindúes que no pueden industrializarse para proteger el clima? No creo que sea fácil convencerlos (con toda la razón).

Aunque hubiese voluntad política para arreglar las cosas, seguiría siendo bastante difícil. Haría falta una hoja de ruta global que fuera lo suficientemente “justa” para recibir el apoyo de la mayoría de los países y lo suficientemente “radical” para que pudiera funcionar. En mi opinión, esto es bastante improbable.

¿Se acabó la fiesta?

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Los testículos del gorila

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El gorila (Gorilla gorilla) habita en bosques del África ecuatorial. Es un animal diurno y fundamentalmente terrestre (los jóvenes trepan con frecuencia a los árboles, pero no así los adultos). Su dieta es estrictamente vegetariana a base de hojas, tallos y tubérculos, por lo que pasa gran parte del día procurándose el alimento. Al anochecer, los gorilas construyen una especie de ‘nido’ con ramas y hojas para pasar la noche. Los gorilas viven en grupos familiares estables de entre 6 y 20 individuos, compuestos por un macho adulto (a veces dos), varias hembras y algunos machos jóvenes. Este tipo de organización en ‘harén’, donde un macho tiene acceso exclusivo a varias hembras, es bastante común entre los mamíferos. Lo encontramos por ejemplo, en muchas especies de focas, morsas y leones marinos, así como entre los cérvidos. El harén representa el arquetipo de estrategia reproductiva asimétrica entre machos y hembras. Es evidente que el macho dominante, con acceso exclusivo a varias hembras, tiene una alta probabilidad de tener muchos descendientes; pero por cada uno de éstos afortunados existen varios machos que no tienen acceso a ninguna y sus perspectivas reproductivas son, obviamente, malas. En el caso del gorila, éstos viven como individuos solitarios o forman pequeños grupos de ‘solteros’. Podemos imaginar que estos individuos estarán al acecho por si el macho dominante da algún signo de debilidad, ya que la recompensa –en términos darwinianos- es enorme.

Con sus 200 kg de peso, el gorila macho es un animal realmente impresionante. Paradójicamente, sus testículos son ridículamente pequeños: cinco veces menores (en relación al tamaño) que los de su pariente el chimpancé. La explicación evolutiva de este hecho tiene que ver con las costumbres sexuales de ambas especies. Los chimpancés son promiscuos. Cuando las hembras están en celo (lo que resulta evidente por el enrojecimiento de la vulva) se aparean con varios machos del grupo, aunque los que ocupan un lugar alto en la jerarquía tienen acceso preferente (esto es, se aparean cuando las probabilidades de que se produzca la fecundación son más altas). En concordancia con estas características, el dimorfismo sexual es menos acusado que en el gorila y el tamaño de los testículos comparativamente mayor. Para un chimpancé macho el tamaño corporal no representa una ventaja tan grande como para un gorila macho, ya que no tiene un harén que defender. Por otra parte, un tamaño corporal grande tiene sus desventajas: se necesita mucha comida para mantenerlo y hace difícil subir a los árboles. Además, dada la promiscuidad de la especie, todos los machos tienen garantizado cierto acceso a las hembras. Esto implica que la competencia se produce, en parte, en el interior de la vagina de éstas, ya que los machos que produzcan más y mejores espermatozoides tienen más posibilidades de dejar descendientes. Esto ha debido favorecer un aumento del tamaño relativo de los testículos y del tamaño del espermatozoide.

Aunque en teoría los humanos somos una especie monógama (o ligeramente polígama), el tamaño de nuestros testículos es intermedio entre los del gorila y chimpancé.


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El incidente Carrington

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En una soleada mañana, a finales del verano de 1859, el astrónomo Richard Carrington se encontraba estudiando unas manchas solares, en su (bien equipado) observatorio privado. En ese momento, según su propio relato, sucedió un hecho sin precedentes: las manchas solares se convirtieron en una inmensa bola de fuego que sobresalía en la superficie del Sol. El astrónomo, consciente de que estaba asistiendo a un suceso realmente notable, corrió a buscar a un testigo. Por desgracia, cuando regresó al observatorio la mancha incandescente casi había desaparecido. Unos minutos después, un torbellino de plasma chocaba contra el campo magnético de la Tierra, lo que provocaría en los días sucesivos auroras boreales, que pudieron observarse en latitudes nunca vistas.

En España, el diario El Clamor Público comentaba este hecho en su edición del 6 de septiembre (puede consultarse online  aquí). Las auroras boreales eran tan intensas que se podía leer un libro de letra pequeña en plena noche. El temporal magnético duró unos cuantos días y cesó tan misteriosamente como había comenzado. En general, los efectos no fueron demasiado adversos excepto en un importante detalle: las líneas de telégrafo quedaron inutilizadas durante varios días.

¿Qué ocurriría si se repitiese este fenómeno hoy día? Según un estudio de la NASA, los efectos serían devastadores ya que, paradójicamente, el mundo que habitamos es muchísimo más sensible a este tipo de perturbaciones magnéticas. Tratemos de imaginarlo.

La cosa empezaría posiblemente un día de primavera o de otoño, digamos, cerca del anochecer. Las luces de las auroras boreales (o australes) nos dejarían maravillados y saldríamos a la calle a contemplarlas. De repente –ping- se va la luz. Improvisamos una cena a la luz de las velas, todavía encandilados con la belleza del meteoro.

A la mañana siguiente, el suministro eléctrico no se ha restablecido. Hay pocas noticias. La tele no funciona y la radio (de pilas) hace unos ruidos extraños. Por inercia nos empeñamos en ir a trabajar, lo que no resulta ser una buena idea: los semáforos están apagados y hay un atasco de narices. De todas maneras, sin luz, ni teléfono ni ordenadores, tampoco hay gran cosa que hacer.

Regresamos a nuestra casa (atasco de nuevo) y la situación empieza a resultar irritante. Los alimentos de la nevera y el congelador están empezando a estropearse. Y seguimos sin noticias. Las auroras boreales siguen ahí, pero ya no nos parecen tan bonitas. Se ven algunas columnas de humo negro en el horizonte; corren de rumores de que varios aviones se estrellaron la noche pasada. Nos las arreglamos para preparar la comida utilizando un aparato de camping-gas.

Al día siguiente, los nervios están a flor de piel. Para colmo de males, tampoco hay agua. Sin electricidad, las estaciones de bombeo no funcionan y cuando se acaban los depósitos locales no pueden rellenarse. No podemos ducharnos, ni lavar la ropa y…¿qué vamos a beber? Decidimos ir al centro de la ciudad a ver si nos enteramos de algo, pero el depósito del coche está casi vacío. Al llegar a la gasolinera nos llevamos otro disgusto: se les ha acabado el combustible y tampoco llegan los camiones cisterna.
¿Qué está pasando?

Para empezar, las partículas procedentes del Sol han inhabilitado temporalmente la radio y el GPS, provocando bastantes accidentes aéreos. Pero este no es –ni por asomo- lo más grave. La variación brusca del campo magnético de la Tierra tiene un curioso efecto: toda la red eléctrica se ha convertido en un gigantesco generador, lo que a su vez ha provocado la fusión del núcleo de los trasformadores. Esta avería es imposible de reparar, hay que cambiar el transformador. Pero aquí viene el verdadero problema: se ha fundido la mayoría de los trasformadores del planeta y sólo hay un pequeño número en reserva. Habrá que construir transformadores nuevos. Y aquí viene el segundo problema: es muy difícil hacer esto si no hay corriente eléctrica en ningún sitio. La luz no va a volver en bastante tiempo.

Cierto, los hospitales y algunos edificios importantes disponen de generadores eléctricos y pueden seguir operando (bajo mínimo) durante unas 72 horas. Pasado este tiempo ¡adiós medicina moderna! Tampoco es posible mantener el suministro de alimentos o medicinas en las grandes ciudades. Las personas dependientes de medicamentos (p.e. insulina) serán los primeros en tener un verdadero problema. Al cabo de tres días una marea individuos asustados y confundidos sale de las ciudades como una mancha de aceite en busca de bebida y comida.

Bien, el relato es clavado a una película de ciencia-ficción, pero ¿hasta qué punto se trata de un peligro real? Según el informe de la NASA, una tormenta magnética comparable al incidente Carrington tendría consecuencias terribles, dado que nos hemos vuelto muy, muy dependientes de algunas tecnologías, como la red eléctrica, la radio o el GPS. Paradójicamente, los efectos serían mucho peores en países desarrollados situados en latitudes altas y comparativamente leves en sitios como Sudán o Nueva Guinea.

Es cierto que no estamos preparados para un hecho así ¿Y cómo íbamos a estarlo? Es muy difícil que los gobiernos o las empresas estén dispuestos a gastar fuertes sumas para prevenir una catástrofe que no ha ocurrido jamás y que probablemente no ocurra en los próximos años. La buena noticia es que algunos estudios sugieren que fenómenos de la magnitud del Carrington suceden una vez cada 500 años, aunque esta estadística es muy poco fiable. Pero no se preocupen. Ni este año, ni el que viene está previsto que haya una gran actividad solar.

El próximo año con actividad solar intensa será el 2012.

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